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Civetas, Mangostas e Hienas

Civeta
Nombre común que reciben ciertas especies de mamíferos carnívoros parecidos a los gatos. Las civetas son nativas de las regiones cálidas del Sureste asiático y África. Tienen un cuerpo esbelto, del tamaño de un gato doméstico, las patas cortas, una cabeza de perfil afilado con orejas pequeñas, y una cola larga y peluda. Poseen, por lo general, un pelaje de color amarillo-anaranjado o grisáceo, con dibujos de puntos negros o bandas, o ambos a la vez. Son cazadores nocturnos de animales pequeños como roedores y aves, aunque pueden comer también carroña y materia vegetal. Ciertas especies tienen uñas parcialmente retráctiles. Dos de las especies existentes son semiacuáticas. Estos animales suelen ser capturados, y a veces criados en cautividad, para conseguir una sustancia llamada civeta que segregan sus glándulas anales (véase Glándulas odoríferas), y es almacenada en un saco situado bajo la cola; esta sustancia es usada en la fabricación de perfumes. El animal emplea esta secreción para marcar su territorio y para arrojarla contra sus enemigos cuando se siente amenazado. La civeta africana, que se distribuye al sur del Sahara, presenta un colorido de bandas negras sobre un fondo blanquecino o grisáceo. En la cara tiene una máscara negra en la zona de los ojos. Es una especie de costumbres nocturnas y terrícolas y presenta una dieta omnívora. La civeta africana de palmera, presente también en el continente africano, tiene el cuerpo de color castaño. Es de costumbres nocturnas pero, a diferencia de la civeta africana, suele desarrollar su actividad en los árboles, a los que trepa con gran agilidad. Clasificación científica: las civetas pertenecen a la familia de los Vivérridos (Viverridae) del orden Carnívoros. La civeta africana es la especie Civettictis (Viverra) civetta y la civeta africana de palmera es Nandinia binotata.
Mangosta
Nombre común que reciben determinadas especies de carnívoros de tamaño pequeño que viven en África, Asia y Europa. Una mangosta típica mide entre 23 y 65 cm de longitud y el color del pelaje es castaño o grisáceo. La cabeza tiene forma apuntada, la cola es larga y las extremidades son cortas. Son animales terrestres; algunas especies son sociales y de costumbres diurnas, otras son nocturnas y solitarias. La gran mayoría prefiere para vivir zonas boscosas o de matorral, aunque también pueden hacerlo en sitios áridos. La dieta está formada por roedores y serpientes. Es conocida su costumbre de cazar serpientes grandes y venenosas gracias a su portentosa agilidad, ya que no son inmunes a su veneno. La hembra da a luz una camada que oscila entre una y cuatro crías. Las mangostas han sido introducidas en muchas partes del mundo, debido al control que ejercen sobre las poblaciones de serpientes y roedores pero, en algunos lugares, como es el caso de Estados Unidos, su importación se ha prohibido, pues también matan a otros animales que son beneficiosos. Entre las especies que forman el grupo de las mangostas están: los suricatos, que viven en África del sur y el meloncillo, que vive en España, Portugal, Oriente Próximo y África; otras especies habitan en Asia, desde Arabia e India hasta Malasia. La especie de mangosta que habita en España es el meloncillo. También recibe el nombre común de mangosta africana. Presenta el cuerpo alargado, con la cabeza pequeña y afilada, las orejas cortas, y patas de color negro. Se parece en su aspecto a los turones y a los visones, pero se distingue de ellos por su cola larga terminada en punta y por su pelaje moteado. Habita en zonas de matorral y es de costumbres diurnas; es un animal ágil y un buen nadador. Se alimenta de crustáceos, insectos, roedores, aves, anfibios, peces y reptiles. Es solitario, pero las crías permanecen junto a la madre hasta varios meses después de su nacimiento. Su distribución en España se extiende por las comunidades autónomas de Extremadura, Andalucía, Castilla-La Mancha y Castilla y León. No se conoce muy bien cuál es el estado de conservación de esta especie, pero se sabe que su área de distribución ha disminuido durante el último siglo. Clasificación científica: las mangostas pertenecen a la familia de los Herpéstidos dentro del orden Carnívoros. Algunos autores consideran que pertenecen a la subfamilia de los Herpestinos, dentro de la familia de los Vivérridos. La especie que habita en la India se clasifica como Herpestes edwardsi, el meloncillo recibe el nombre científico de Herpestes ichneumon, y el suricato de Suricata suricatta.
Hiena
Mamífero carnívoro de tamaño grande cuyo aspecto recuerda al de un perro. Este animal se caracteriza por tener la cabeza y el cuello robustos, con unas mandíbulas y unos dientes premolares muy desarrollados, que están adaptados para triturar huesos con facilidad. La zona de los hombros es más alta que la de los cuartos traseros, que son más bien delgados, lo que hace que el lomo esté caído hacia atrás, lo que provoca la particular forma de correr de este animal. Hay tres especies de hienas: la hiena manchada, la hiena rayada y la hiena parda. La hiena manchada es la especie más conocida y estudiada; difiere de las otras dos en que su tamaño es mayor, y en la particular dentición y estructura de los genitales de la hembra. Habita en toda África al sur del Sahara. Mide 90 cm a la altura de la cruz y tiene una longitud corporal de alrededor de 1,8 m. El color del pelaje es variable entre los individuos; el fondo suele ser de color castaño claro o incluso rojizo y está moteado con manchas de pelos oscuros o negros. Son animales ruidosos y emiten varios tipos de sonidos; uno de ellos se inicia cuando las hienas salen en busca de alimento y consiste en un tono bajo al principio, que luego va subiendo hasta producir otro tono más agudo y penetrante. El otro tipo de sonido es la conocida ‘risa’, llamada así por su semejanza con la carcajada humana, aunque con un tono histérico. Este sonido se oye sobre todo cuando el animal ha encontrado alguna carroña o alimento y, con especial intensidad, durante la época de celo. Sus presas favoritas son las cebras y los ñúes, aunque durante mucho tiempo se pensó que eran sólo animales carroñeros. La hiena manchada empieza su actividad al atardecer, cuando va en busca de alimento; aunque no son muy gregarias, en algunas zonas forman pequeñas jaurías para cazar. Las hienas también se asocian en clanes alrededor de guaridas comunales que están ocupadas por jóvenes de distintas edades. Cada clan suele estar formado por un número de 10 o 12 hembras, 20 cachorros y un número variable de machos, los cuales ocupan una posición jerárquica secundaria respecto a las hembras, ya que éstas son las que dominan en la manada. El olfato juega un papel importante en el reconocimiento mutuo de los individuos y en la búsqueda de comida, por lo que todas las hienas tienen glándulas odoríferas situadas cerca del ano que están bien desarrolladas. La hembra da a luz en una madriguera a una camada formada por uno o dos cachorros, y el periodo de gestación dura alrededor de 110 días. No parece que existan lazos estables entre la pareja y es la hembra la que elige el macho con el que aparearse. Los órganos sexuales de la hembra son muy peculiares, pues el clítoris y los labios están dispuestos de tal manera que parece que tiene pene y escroto. Este hecho dio lugar a la creencia equivocada de que las hienas eran animales hermafroditas. Parece ser que la forma de estos órganos sexuales está relacionada con el reconocimiento individual. Las otras dos especies de hienas —la hiena rayada y la hiena parda— se diferencian de la hiena manchada por tener un tamaño menor, un pelaje más largo y una crin eréctil, además de poseer un carácter menos agresivo. La hiena rayada tiene un pelaje de color tostado de fondo, con unas rayas transversales negras y una crin eréctil bien desarrollada. Habita en India, el suroeste de Asia hasta la península Arábiga, y en África, desde el este (el límite sur está en el norte de Tanzania), hasta el norte de este continente. Es de costumbres más nocturnas y es muy difícil verla durante el día. La hiena parda tiene el pelaje de color castaño oscuro, con la crin y las patas más grises. Habita en el sur de África; también es de costumbres nocturnas y, además de alimentarse de lo mismo que las otras hienas, come peces y otros animales marinos allí donde su distribución alcanza la costa. Clasificación científica: las hienas pertenecen a la familia de los Hiénidos, dentro del orden de los Carnívoros. La hiena manchada recibe el nombre científico de Crocuta crocuta, la hiena rayada se denomina como Hyaena hyaena y la hiena parda como Parahyaena (Hyaena) brunnea.


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