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Mamíferos

Surgimiento de los mamíferos
Ya hemos señalado que los primeros mamíferos surgieron aproximadamente 180.000.000 de años. En su evolución, estos mamíferos primitivos dieron origen a diferentes tipos. Un grupo, el de los monotremas, perduró a través de los tiempos, y hoy esta representado por el (ornitorrinco y los equidnas.) Tienen estos pelos y amamantan a sus hijos, pero en muchos aspectos son muy parecidos a los reptiles. Por ejemplo, los desechos intestinales, la orina, el esperma o los huevos, según el sexo, pasan dentro de una cámara común, llamada cloaca, desde donde son evacuados. El nombre monotrema significa "orificio único" (alusivo, en el idioma griego, a la abertura de la cloaca). Esta es una característica de los reptiles.
Los Mamíferos y el medio
Los mamíferos no viven en un vacío. Deben hacer frente a múltiples factores relacionados con su medio, como temperatura, humedad, luz, vegetación, otras especies de animales y miembros de su propia especie. Algunos son menos adaptables que otros. Por ejemplo, el gran panda puede vivir solamente en bosques de bambúes, sustentándose con brotes de estas gramíneas. El koala, marsupial australiano parecido a un osito de juguete, sobrevive solo si tiene acceso a las hojas de una o dos especies de eucaliptos, que constituyen su alimento.
Necesidades Alimenticias
Los vegetales sirven de alimentos a muchos mamíferos. Estos animales e hallan adaptados en diferentes formas para el régimen herbívoro. Entre los herbívoros más especializados se cuentas los canguros y los mamíferos ungulados. En el aparato digestivo de los canguros, ciervos, vacunos y otros mamíferos hay una cámara o bolsa en la cual ciertas bacterias decomponen la celulosa de las plantas para que los productos resultantes puedan ser utilizados por el animal. Algunas ballenas, como las azules, por ejemplo, poseen una serie de láminas corneas: ballenas o barbas, que cuelgan del paladar. Se encuentran fijadas en aquél. Filtran el plancton que el cetáceo ha engullido en una bocanada de agua.
Medios de defensa
Los mamíferos pueden protegerse de sus enemigos naturales de diversas maneras. Una de las medidas de protección más evidente consiste en huir. Muchos –la onza, por ejemplo- son corredores velocísimos. Otros –como los canguros o liebres- tienen patas traseras largas que les imprimen gran velocidad cuando huyen a saltos. A veces, en lugar de huir, algunos mamíferos se quedan tensos e inermes en el lugar en que se encuentran, lo cual es muy común entre los cervatillos. La actitud estática de estos animales y su pelambre moteada los ayuda generalmente a pasar inadvertidos ante un depredador. Las liebres permanecen inmóviles hasta que alguien se les aproxima; escapan entonces, brincando en zigzag. Las zarigüeyas fingen estar muertas, yaciendo flácidas y manteniendo los ojos cerrados mientras les pende la lengua de a boca entreabierta. Muchos mamíferos están conformados o coloreados de manera tal que se confunden con el medio en que viven. Si se abstienen de moverse, comúnmente resulta casi imposible distinguirlos.


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