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Sirenios

Vaca marina
Nombre común que reciben las especies que pertenecen al orden de los Sirenios, debido a que son los únicos mamíferos acuáticos cuya dieta está formada sólo por materia vegetal. El orden se divide en dos grupos: uno representado por los dugones y la vaca marina de Steller, ya extinguida, y el otro por los manatís. Clasificación científica: las vacas marinas pertenecen al orden de los Sirenios. Este orden se divide en dos familias: la familia de los Dugóngidos, con una sola especie viviente, el dugón (Dugong dugong) y la familia de los Triquéquidos, que comprende los manatís, con un solo género (Triquechus) y tres especies.
Manatí
(mamífero), nombre común de cualquiera de las tres especies de mamíferos marinos que viven en las aguas costeras del océano Atlántico. Una especie vive en el río Amazonas, otra en las aguas costeras de Florida, el golfo de México y el Caribe; por último, la tercera especie vive en los ríos de la zona tropical de África occidental. Estos animales suelen ocupar un territorio no muy grande, donde se alimentan de las plantas acuáticas que constituyen su dieta. Tienen cuerpos robustos y pesados; la coloración de la piel varía del grisáceo al negro y la cola es aplanada, redonda, ancha y dispuesta de forma horizontal. Las extremidades anteriores se han modificado en aletas que están situadas cerca de la cabeza; no hay extremidades posteriores. La cabeza es pequeña, con el hocico recto y el labio superior hendido; también hay algunos pelos duros similares a cerdas. Los adultos miden entre 2,5 y 4,5 m de longitud dependiendo de la especie de que se trate y pesan entre 400 y 600 kilogramos. Son gregarios y viven en grupos familiares pequeños, pero en algunos lugares se reúnen entre 15 y 20 individuos y en el caso de la especie que vive en el Amazonas, pueden formar agrupaciones de entre 500 y 1.000 animales, sobre todo en la estación seca. Tras un periodo de gestación de casi un año, la hembra pare una cría; en general, se sabe poco sobre la reproducción de estos animales. Han sido muy cazados por su piel, por su carne y por su grasa. Sus poblaciones han disminuido mucho en las últimas décadas y algunos gobiernos los han declarado especies protegidas; se sabe que ayudan a mantener libre de vegetación los canales de irrigación y de transporte. Véase también Dugón. Clasificación científica: el manatí pertenece a la familia de los Triquéquidos, dentro del orden de los Sirenios. El manatí que vive en el Amazonas, conocido como guaraguá o manatí sin uñas, azulado o negruzco, se clasifica como Trichechus inunguis; y la especie que habita en Florida y el Caribe o manatí con uñas, grisáceo o antillano como Trichechus manatus y la especie africana como Trichechus senegalensis.


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